導入

――北へ
残像領域に生い茂る巨大樹木。木漏れ日の間に、澄んだ風が通り抜ける。そんな、世界を迎え、幸せな結末を迎えた、5年後のこと
そのニュースは、北からもたらされた!

未踏破領域に存在する謎の遺跡。霧に包まれた領域
そこでは、消えたはずの電磁波も存在していた。世紀の発見。なぜなら……遺跡の碑文が指し示す、遺跡の主。それは、組み立て前のドゥルガー素体だというのだ
今、大いなる力の支配権を求め、あらゆる勢力が、北へと――!

――残像領域北部
気候風土は何ら変わりなく、肌寒く、湿度の高い、静かな世界。アルラウネの密林はどこまでも続いていた。その密林がどこまで勢力を伸ばしているのか調べるため、調査団が東西南北へと派遣される
そう、北にも

調査団は、大地に巨大な亀裂を発見する
それ自体はありふれた光景だ。アルラウネの成長は残像領域に大規模な地殻変動をもたらした
調査団が見つけたのは……亀裂から覗く、巨大な回廊だった

第1話

「索敵が足りない……コネクト機体を回してくれ」
「こちらブラボーチーム。セクション2に到達」
「こちらフォックストロット。セクション4を制圧。ここを拠点とする」

いまだ争いは続く。様々な勢力が、新たな発見と権益の確保に向けて動いていた。そう、残像領域は力こそ全て。早い者勝ち、強いもの勝ち。狼の群れが獲物をしとめた時と同じような、パワーバランスが存在している

残像領域で最も強い力。それは、ハイドラ――有人制御式の武装ロボットと言えば近い――すべてをなぎ倒す力であった。曰く、ハイドラに向かう砲弾は、彼に届かず、魔法のように躱され、跳ね返される。ハイドラの正確無比な火力は、たとえ外れてもこちらを追いかけ、撃墜する。そう、ハイドラを統べし者が、全ての餌を独占する存在となるのだ

「こちらフォックストロット。セクション5に到達。ここから先は未知の領域となる。レコーダ起動。オレが死んだら、回収してほしい」
「フェフフェト、期待している。こちらは邪魔が多い。世紀の発見は、君に任せた」
「ボフトン、頼むぞ。レコーダを回収してくれなかったら、教科書に載れなくなる」

フェフフェトは、ノイズだらけの通話を打ち切った。ブラボーチームとかなり距離が空いてしまったようだ。このハイドラチームは白兎生体化学の企業契約ハイドラであり、3人チームを3部隊、支援1機の10機で遺跡に挑んでいた。フェフフェトのチーム、フォックストロット隊は2機が被弾により撤退し、フェフフェトは判断を迫られていた。探検の最大深度、セクション4を制圧し、この先……セクション5に挑む権利を得たのだ。ただ、フェフフェトは一人だった

「オレはフェフフェト。いま、セクション5のゲートを開く。ここから先、目に映る全てが、誰も知らない場所だ」

レコーダに向かって話しかける。フェフフェトのハイドラ、『シグナルウェイブ』は、闇の中へ飛び込み、そして――帰ることはなかった

フェフフェトのレコーダは、回収されなかった

第2話

自らを運がいいか、悪いかと思うのは、自身の資質によるものが大きい。その結果幸福になったり、不幸になったりするが、それはまた別の話だ。いずれにせよ、運というものは、本人の感覚から生み出された、脳内の幻灯であるかもしれない

セクション5。北の遺跡は一定の階層ごとに貫通不可能なシールドが建設されており、そこを抜けるにはゲートを開放せねばならない。ゲートはハッキングによって解放可能であるが、警備も厳重であり、越えられない関門として立ちはだかる。その階層ごとに、セクションが割り振られていた。セクション5は、未踏の第5階層である

「ここを過ぎれば、俺は、俺は――」
≪HCS、アウト・オブ・コントロール。ENの光を観測。制御不能≫

遺跡回廊に投げ出された、残骸のような機体。もはや動くことすらできない。被弾個所は46箇所。コンソールにはそう書いてある。ミストエンジンの空転音。警備機械……装甲車や機動破壊兵器が遠巻きに様子を伺う。もはや、攻撃は無意味と判断しているのだろう。彼のハイドラは――撃墜された

モルスは、デスケル重工の委託傭兵であり、名誉を求めて遺跡に挑んでいた。結果は粗大ゴミになるなんて、彼は思ってはいなかった。いや、少しは思っただろうが――自分には関係ない。そう思っていたことは否めない。彼は運に賭け、戦いに挑み、そして当然のように、賭けに負けた

「すぐそこなんだ。セクション5は。すぐに、手が届く。なのに、どうして届かないんだ。こんなんじゃ……手を伸ばさないのと同じだ」
≪HCS、再起動に失敗...30秒後にリトライします≫

モルスは賭けに出る必要があった。むしろ、それ以外の道はなかった。それ以外の道は、彼が全て塞ぎ、打ち捨てててきた。モルスの夢は、名誉だった。名誉のために、彼は、ハイドラ乗りになった。それが最短距離であり、もっとも強い道であった

彼は名誉が欲しかった。普通の生き方では得られない名誉。むしろ、普通の生き方に絶望すらしていた。苦痛しかないと思われた道を全て断ち、自らを最も輝かせる生き方を求めて、彼は周囲の反対を押し切り、ハイドラ乗りを目指し、ついに、彼はそれになった。そして、5年が過ぎた

最短距離に思っていた、いちばんまともに見えた、最も幸せな道に見えたその生き方は、次第に傾斜を強め、狭まり、棘のある草に阻まれ、もはや進めないところまで来てしまった。あの峠を越えたら、きっと報われる。そう信じて、最後の賭けに出た。企業の募集する遺跡探索依頼。莫大な報酬。セクション5の開放という偉大な名誉

「……何だったんだろう、俺の生き方は。明日、また明日には、きっと報われると信じて走って、いつも、いつも、届かない場所で息を切らして、何も手に入らない」
≪HCS、再起動に失敗...30秒後にリトライします≫

モルスはハッチを開けた。かび臭い遺跡の古い空気が出迎えた。徒歩でセクション5に向かう。荒唐無稽な想像に、思わず笑ってしまった。穴の開いたハイドラの頭部に腰掛け、ポケットからスキットルを取り出し、苦いアルコールを舐めた。もはや、帰還すら不可能。あとは4階層の地下深くで朽ち果てるだけだ

ヴィヴィヴィヴィヴィヴィヴィヴィ……
ルルルルルルルルル……
規則正しいミストエンジンの音が聞こえる。モルスは、一瞬自機のエンジンが復活したと喜んだ。だが、違う。自機のエンジン音によく似ているが、違う。なぜなら……いたのだ。ハイドラが。目の前に。警備の装甲車や機動破壊兵器が警戒モードに入る。なぜ……なぜ? モルスは困惑する。目の前のハイドラは、紛れもなく、自機だ。自分のエンブレムが輝く。では、自分が腰かけている粗大ゴミは何だ?

正体不明のハイドラは、素早く動き、装甲車を粉砕した。軽々しく宙に舞い、速射砲を放っていく。機動破壊兵器の砲撃は……当たらない!

「あれは……誰なんだ? いや……」

どうでもよかった。いま、自らのエンブレムを掲げ、戦うハイドラがいる。それも、自らの夢見た、そのままの……いや、それ以上の華麗さで、舞うハイドラ。彼は立ち上がり、こぶしを握った。次々と、敵機は撃墜されていく。ハイドラは被弾するが、誰もその機動を止められない!

「いいぞ……その調子だ。セクション5は、もうすぐだ。頼む、お前が……その扉を開けるんだ。手を伸ばせ! もうすぐだ! がんばれーっ」

汗を飛ばし、声の限り叫んだ。被弾個所は増え、弾は尽き、残す敵は手負いの機動破壊兵器。それでも、勝てる気がした

「がんばれーっ、負けるな……そこだーっ」

腰から電磁アックスを取り出したボロボロのハイドラは、機動破壊兵器の頭上にジャンプをして斧を振りかぶる
ルルルルルル……
ヴィヴィヴィヴィヴィヴィヴィ……
ウウウウウウォーッ……
3つのミストエンジンが吠えるように駆動する!

「いまだ……や、やった、やったーっ、やったーっ、やったーっ!」

爆散する機動破壊兵器。声の限り叫んで、こぶしを突き上げて、モルスは活躍を見届けていた。爆炎の向こう、機体のハッチを開けて身を乗り出した自分の影は、モルスに振り返りもせず、セクション5の闇へと消えていった

第3話

手を触れる接触。言葉の接触、空気の接触、感情の接触、思いの接触。それ以上の接触、それ以降の接触。その結果は、誰にも読めず、まさに運に支配されているように思える。運の結果ゆえに、絶対の成功はない。ただ、絶対の運であるならば、絶対の失敗もない。それを誰もが信じられようか

守護者たち。北の遺跡は無数の敵対勢力がひしめく危険地帯だ。敵は、よく見知った兵器の影を帯びて現れる。ヘリ、戦闘機、装甲車、機動破壊兵器、DR、そしてハイドラ。よく似ているが、意思疎通は不可能。撃破せねば進むことはできない。ゆえに、正体不明ながらも、撃破し道を切り開く

「サイトに入った。トリガーを引く。完璧な射線……撃破成功」

自然と独り言が漏れる。これは彼女の癖だった。彼女……エリベルは、孤独なスナイパーだった。誰かと行動を共にすると、そのせいで危機を迎える。なので、邪魔になって、とうとう彼女は一人になってしまった

エリベルもまたデスケル重工の委託傭兵であり、遺跡開拓プロジェクトの成果が芳しくなく、募集を締め切りつつあったところ、無理を言って参加した経緯がある。たった一人の潜入侵攻。企業側は無謀だと心配したが、エリベルは金さえ寄こせばいいと、作戦を強行した

「もうすぐセクション5。アクセルとシフトレバー。完璧な機動。狙撃ポイントに到達」
≪HCS、システムエラー。索敵性能が低下しています≫

索敵障害がひどい。ただ、照準は生きているので、敵さえ補足すれば撃破できる。そして彼女は、とうとうセクション5のゲートに到達した。頼みの狙撃砲には誘発装置をドッキングしており、誘発弾を放てる

彼女は団体行動が苦手だった。いつも、ほかの誰かに足を引っ張られ、余計なタスクを押し付けられ、消耗する。だから、一人で全部やった方が気楽だった。そして、彼女は一人で生きてきた

そして、セクション5に挑む彼女がいた。一人で何でもやる。どこまでも一人で行く。ひとりで行けない場所は全て到達した。そして、彼女はどこへでも行けた。ただ……そのたびに、彼女は猛烈な苦しさを感じる。自慢する友も、吉報を待ちわびる恋人もいない。ただ、自分という存在がA地点から、B地点へとスライドしただけ

「完璧な戦闘、完璧なルート。完璧な作戦……なのに、満たされないでいる。私は欠けている。いや、いらないものだと切って捨てた肉が、傷口になっている。あれは、病巣だ」
≪HCS、システムエラー。索敵性能が低下しています≫

自分を喜ばせるのが、下手だ。そう結論付けた。何度も。自分で自分を喜ばせることができれば、真に自分は満足できる。そんな思いがあった。そして、その理想はいまだ叶わない

照準をのぞき込む。目指すはセクション5、ゲートロック。そこに、誘発弾を叩き込み、ゲートを開かせる。唇を舐める。全神経を集中させて、失敗の許されない一撃を叩き込む。自分ならできる。自分一人でもできる。確信があった。しかし、一つ、確信が持てないものがあった

「私は、満足できるだろうか」

「アレを壊したら、私は自分に勲章を上げることが、できるんだろうか」

分からなかった。その結果は、分からない。しかし、もし、満足できなかったら? 前人未踏のセクション5.その道を開いても、満足できなかったら?

「私は、何をしたら、満たされるんだろう」

トリガーに指を、静かにかける。その指先に、涙が滴った。どうしようもないほど、計算が狂っていた。それでも、彼女は、それに賭けた

「サイトに入った。トリガーを引く。完璧な射線……撃破成功」

ゲートロックが破壊され、セクション5のゲートがゆっくりと開いていく。感動はなかった、失望もなかった。ただ、道が開かれた。答えは先延ばし。そう、死ぬまで――? 彼女は、絶望を想像し、ふっと笑った

「結局、最後に私の足を引っ張っていたのは、私自身だったな。私の希望を捨て、私はどこまでも行く。私は、私自身にも束縛されない。自由だ」

ゲートの向こうに誰かいる。人型の――ハイドラだろうか。向こうも自分に気付いているようだ。ミサイルの弾数を確認。ドッグファイトもいくらかできそうだ。狙撃砲を折りたたみ、エリベルは未知と接触し、そして――


第4話

道化と舞踏の違いはどこから来るのだろう。ただやみくもに手足を動かしても、道化にしかならない。舞踏にするには、計算が必要だ。それは、よく美しさと称される動作である。そして、戦いの中で計算された動きもまた、舞踏と呼ぶのに、ふさわしい所作であるのかもしれない

セクション1。ハイドラキャンプ『サルガッソ』。ここは、セクション1の洗礼と歓迎を受け、生き延びたハイドラが最初にたどり着く拠点である。ここには無数の物資が流れ込んでおり、さながら年末の郵便局のような、混沌とした状態となっている――年末の郵便局など見たことはないが

「鳥が飛んでいたんだよ。見たんだ」

キャンプの安酒場……キャンプにはもちろん、ライダーや随伴隊員たちの憩いの場である、各種遊戯や飲食店などが無秩序に営業しており、どこから持ってきたのだかわからない、缶詰の食材をぶちまけ、薬臭いアルコールや濁った水で流し込む

酔いながらそう店員に絡むのは、まだ若いサシュラ。彼は、ハイドラライダーとしてこのミッション挑み、ひと時の休息を味わっていた

「遺跡の中に鳥なんかいないよ」
「いるさ。この目で見たんだ。捕まえてきてやるよ。俺のハイドラは、速いんだ」
「ハハッ、楽しみ」

酔いが深く、彼はそのまま眠りに落ちる。朝、目を覚ます。そして、いつものように探索の日々が始まる。彼は、酔いの残った頭をアップルミント味の冷水で叩き直し、空き缶を捨てた。空き缶は小気味いい音を立てて満杯のゴミ箱に吸い込まれた

成果が出せないでいた。サシュラは、幾度となくセクション4深層に挑み、何の成果も得られず、セクション1、『サルガッソ』に帰還する。その日々を繰り返していた。その中で、一つだけ、彼は発見をした。鳥だ

飽き飽きしていた。成果の出ないミッションに。その中で、彼の興味は、セクション5から、謎の鳥に向かっていった。セクション4深層で、飛び交う無数の鳥を見たのだ。その光景に……遺跡に差す淡い緑の光の中、ホログラフのように瞬いて飛ぶ鳥の群れに

「セクション5は忘れて、鳥を探そう。そう、先に進めないときは、わき道を探すんだ」
サシュラは、軽量二脚WHを滑るように遺跡深層へ……セクション4へと進めた

足踏みばかりの生き方だった。彼は速さをいつも求めていた。誰よりも速く、誰よりも強く生きようとするたびに、時間が歪み、運命がねじれ、彼の速度は停滞してしまう。いざという時に、雨が降って台無しになる。告白した女は、次の日引っ越しして、そのまま会うことはなかった。ハイドラのライセンスに至っては、発行直後に紛失して再発行だ

セクション4に入る。どこまでも速く、誰よりも速く、彼の軽二脚は進んでいく

「僕は……この速度を維持して、どこまでも……」

レーダーが敵影を捉え、アラートがなる。旋回し、迎撃に出る。謎のシグナルだ。見える姿は、人型の機影。HCSがアラート

≪HCS…警告します。デバステイター・センチネルを確認。デストロイ・ザ・ドゥルガー。残像領域はわが手に。わが手は黄金の担い手となり……≫ 「なんだ、このエラーは……マニュアルに載せてくれ」

軽パルス砲を構える。その時、翻る影。鳥だ……鳥が舞っている! すぐ、そばに! 掴めばすぐ届く場所に!

「鳥だ……捕まえて、帰らなくちゃ……すぐそこにいたんだ」

手を伸ばす。すぐそばにいるのに、サシュラの手は届かない。速度が足りないのだ。彼の手と飛ぶ鳥との距離はやがて遠くなり、鳥は――ホログラフの光となって、消えた

≪HCS…警告します。デバステイター・センチネルを確認。デストロイ・ザ・ドゥルガー。残像領域はわが手に。わが手は黄金の担い手となり……≫


第5話

それは、戦うために生まれた。それは破壊するために、生まれた。けれども、戦い続ける中で、自らを滅ぼし、後悔の中でそれが選択した道は……戦うことで、護ることだった。ゆえに、それは尖兵となり、世界を救命する敵を滅ぼす

セクション1。ハイドラキャンプ『サルガッソ』。時計の針が8時を指し、慌ただしく……いつものように、出撃のサイレンが鳴る。と同時に、いつもなら、夜襲のハイドラ部隊が帰還する。そうして、昼と夜が入れ替わる。その手はずだった

「おかしいな……夜戦部隊が帰還しない」

シルウェストリス管制が、印刷物だらけの管制室でぽつりと呟く。彼は、何かの間違いかと思った。昨晩出撃したハイドラ中隊は、シルウェストリス航空最新機の高機動ハイドラ「ラグドール」15機。および、航空支援として虚空次元実験戦闘機「デボンレックス=ヴォイド」5機。絶対に勝てる編成だった

「帰還の通信は受け取ったはずだ。帰り道。しかも、セクション1の目と鼻の先。何かが起きる……そんなはずはない」

ガリガリとプリンタがしきりに印刷物を繰り返している。夜戦部隊の送信した滞留シグナルを検知し、サルベージしているのだ

何も問題ない、通常通りのシグナル。ただ、気になることがあった。時間が長すぎる。寄り道でもしているのだろうか。そして、もう一つの異常

別の部隊の識別信号が紛れ込んでいる。21人いるのだ。識別シグナルは……白兎生体化学。報告は何もない。感知されずに、同行しているのだ

「なんだこれは……こいつが、原因なのか?」

シグナルを辿り、一つのデータを受信する。それは、操縦棺内部の映像だった。モニターが映っている。しかし、映されているはずの外の光景が見えない。電源が切れたような、黒い画面にノイズが走る。時折、緑のシステムメッセージが流れていく。それを解読するには、解像度が足りない

操縦者の姿は、カメラの死角に入り、見えない。音声もない。無味乾燥した映像だ

「ヒントがあるはずだ」

やがて、見知ったシステムメッセージが現れた。HCSのエラーメッセージだ。時刻を見る。7時55分。スケジュールでは、サルガッソに到達する時間。なぜか、HCSは、エラーの後に、古びたかび臭い聖句を引用する

≪HCS…警告します≫
≪デバステイター・センチネルを確認≫
≪デストロイ・ザ・ドゥルガー≫
≪残像領域はわが手に≫
≪わが手は黄金の担い手となり≫
≪収穫と戦魂を司る女神の代行者となり≫
≪わが手は南風の復讐者となり≫
≪失われた聖魔に差し伸べる手となる≫
≪HCSメインプログラム……修正完了≫
≪わが手の算術は崩壊せしゆえに≫
≪全ての不条理を活性させる手となる!!≫

視界の隅で、操縦者の手が動いた。それは素早く……シフトレバーを切り、やがて映像はノイズの塊となって消えた

第6話

セクション1。ハイドラキャンプ『サルガッソ』。無秩序に建設された仮ごしらえの施設が立ち並ぶ。生臭いにおい、オイルのにおい。人の呼吸する街

街に境界はなく、適当に寄り集まった人間の巣、といった様相である。車やDR、その他の壊れた機体をそのまま積み重ね、利用した住まい。店も、同様である。一夜限りの夢と知りながら、商売に熱狂する人々

セクション1を潜り抜けたものが最初に到達するのが、このキャンプである。ここからセクション2、3、4のゲートが放射状に伸びており、目と鼻の先にあるセクション5の鍵が開く、という仕組みだ。ただ、2、3、4のゲートキーを手に入れセクション5に挑んだ者は少ない

サルガッソの南部はジャンクパーツマーケットになっており、広域出品されたパーツやアイテムが無秩序に流れ込み、バーゲンセールを開いている。便乗して日用雑貨、食料品を売りさばく業者。建築からペットまで何でもそろう

西部は演習場になっており、ハイドラや機械の試運転や火器の試射が行われ、騒音と爆音に包まれている。迷い込んだら、いい的になる。瓦礫とジャンクと空薬莢の世界

東部は行政区になっており、企業の支店や営業所、一応は自治するつもりのある自治体の本部がある。各種手続きは東に行くといい

北部は歓楽街になっており、いかがわしい店や、遊技場、スタジアム……といってもただの空き地にボロボロの観客席をつけただけのもの。あとは劇場、映画館などなど。治安も悪く、女性や子供が一人で出歩く場所ではない

あらゆるゴミや生き物が、複雑に絡み合い、流れ着く。ここはサルガッソ。ハイドラの海の底。そして――

サルガッソーへ、ようこそ


登場人物


フェフフェト
遺跡調査に向かい、消息不明となるハイドラライダー。肉薄し射撃勝負を挑む好戦的なスタイルだが、本人はいたって冷静沈着。クイックドライブモードをシフトレバーで入れられるよう改造するこだわりがある。31歳。女性


ボフトン
遺跡調査に向かった白兎生体化学のハイドラライダー。他社のハイドラチームの挟み撃ちに会い、死亡した。猫を3匹飼っている。名前は、あんこ・みたらし・ずんだ。26歳。男性


モルス
遺跡調査に向かったデスケル重工の委託傭兵ハイドラライダー。セクション4最深部にて撃墜。死亡した。多数の射撃火器を扱い隠し玉の電磁アックスを生かすためエンジンを3基も搭載しているが、隠し玉にスロットの半分近くを割いているため、特に強くはない。19歳。男性


エリベル
遺跡調査に向かったデスケル重工の委託傭兵ハイドラライダー。セクション4最深部にて撃墜を確認。死亡した。一撃必殺の狙撃砲を、類まれなる射撃センスで直撃させる。壊れた家電を捨てられないタイプ。27歳。女性


サシュラ
遺跡調査に向かったマテリアルベルト発動機の委託傭兵ハイドラライダー。セクション4最深部にて撃墜を確認。死亡した。軽快な軽二脚を駆る高速戦闘ライダー。電車に乗るたびに遅延するジンクスに悩んでいた。23歳。男性